Bijna onmogelijke klus voor Van Loen in Tbilisi: 'Je moet wel een toverstokje gebruiken'

© Gerrit van Keulen
Soest - John van Loen was al trainer in China en in Azerbeidzjan. De oud-spits van FC Utrecht trainde in Nederland de amateurs van onder meer Roda'46, CSV Apeldoorn, SVL en VVZ'49. Nu is de voormalig international neergestreken in Georgië, waar hem een helse taak wacht. Locomotive Tbilisi staat stijf onderaan in de hoogste divisie en heeft nog achttien wedstrijden om een achterstand van 17 punten in te lopen. "Je moet wel een toverstokje gebruiken om dat voor elkaar te krijgen", stelt Van Loen.
Zijn eerste wedstrijd heeft Van Loen er inmiddels op zitten. Tegen Telavi zag de nieuwe trainer zijn ploeg veel kansen krijgen, maar ze gingen er niet in. "Ik had ze nog wel kunnen maken", aldus de Utrechter, die in 1998 zijn laatste duel als prof speelde. Telavi scoorde wel twee keer. "Ongelofelijke klussituaties waarbij de bal er twee keer via één van mijn spelers in ging."
John van Loen
Je moet je een beetje verkopen en dat is me wel gelukt
Maar Van Loen heeft dus weer een club. Terwijl hij in eigen land als hoofdtrainer nog nooit een profclub trainde, en bij zijn laatste club VVZ'49 in Soest bepaald niet succesvol was, wist hij de clubleiding in Georgië te overtuigen dat ze hem moesten aannemen. "Je moet je een beetje verkopen en dat is me wel gelukt."
Locomotive speelde vorig seizoen Europees voetbal. Het schakelde Dynamo Moskou uit, maar moest een ronde later buiten voor het Spaanse Granada. Vervolgens draaide de eigenaar de geldkraan dicht. "Dus nu moeten we het doen met jeugdspelers en spelers die zijn afgevallen bij andere clubs. Daar moet een team van gevormd worden, en daar schort het nog een beetje aan."
Ik heb het ook met SVL gedaan, al is dat natuurlijk wel een ander niveau
Georgië kent een zomercompetitie. Dat betekent dat het seizoen, na een zomerstop van vijf weken, in augustus wordt hervat en loopt tot november. In de tijd die nog rest moet de ploeg van Van Loen een gat van 17 punten dichten op de ploeg die voorlaatste staat om rechtstreekse degradatie te ontlopen. "Ik heb het ook met SVL gedaan, al is dat natuurlijk wel een ander niveau. Wie weet gebeuren er wel rare dingen."
Van Loen komt in Georgië opnieuw in een onbekende cultuur terecht. "Ze zijn hier allemaal orthodox. Nadat ik een motiverend praatje had gehouden voor de wedstrijd werd er eerst wat gebeden. En voordat ze het veld gaan slaan ze allemaal zes kruisen. Maar ik ik kijk er niet van op, ik ben zelf katholiek opgevoed. Ik ben zelf ook misdienaar geweest."
In Tbilisi staan, net als overal in Oost Europa, veel standbeelden. Mocht het Van Loen lukken om Locomotive te behoeden voor degradatie, zal er ongetwijfeld één bij komen. "Die wordt al gemaakt", lacht de oefenmeester.